Où Lincoln a cherché refuge dans ses heures sombres

Cottage du président Lincoln chez les soldats ?? Home, à Washington, ouvre ses portes au public mardi.

WASHINGTON ?? Si vous regardez par les fenêtres du cottage du président Lincoln à la maison des soldats ?? le musée idiosyncratique et intrigant qui s'ouvre au public mardi après une cérémonie le lundi ?? vous devez imaginer ce qu'Abraham Lincoln a pu voir pendant ces soirées d'été lorsqu'il se tenait ici. Le chalet est au sommet d'une colline, la troisième plus haute de la région. Et quand Lincoln est venu ici pour la première fois, cherchant un répit de la chaleur estivale, de l'air marécageux et de l'agitation incessante de la Maison Blanche, il aurait pu regarder la ville en expansion en dessous de lui, avec le Washington Monument inachevé et le dôme incomplet du Capitole s'élevant dans la distance.

Le président sortant, James Buchanan, a peut-être recommandé cet endroit pastoral à Lincoln. Le cottage néo-gothique de 34 chambres a été construit par un homme d'affaires, George W. Riggs, qui, en 1851, l'a vendu avec plus de 250 acres au gouvernement des États-Unis. Il est devenu une partie d'un foyer fédéral pour les anciens combattants retraités et invalides, mais, à partir de 1857, il a également offert un refuge présidentiel. Après seulement quelques mois à la Maison Blanche, l'épouse de Lincoln, Mary Todd Lincoln, attendait avec impatience leur première retraite en 1861. Nous irons dans la ville tous les jours et pouvons être aussi isolés que nous le souhaitons, a-t-elle écrit.

Hélas, ce ne devait pas être ?? la guerre civile a commencé pour de bon ?? et quand les Lincoln sont arrivés, l'été suivant, c'était après la mort de leur fils de 11 ans, Willie. Au même moment, les morts de la guerre remplissaient le cimetière militaire de l'autre côté de la route ; les blessés étaient soignés dans des hôpitaux de fortune ; le bétail, utilisé pour nourrir les soldats, paissait au pied du Washington Monument ; et la Maison des soldats n'était plus un endroit où seuls les soldats à la retraite pouvaient être vus. Beaucoup ont été détaillés ici pour assurer la sécurité du président. Au cours de sa promenade à cheval de 45 minutes depuis la Maison Blanche, Lincoln est passé devant des tentes de l'armée de l'Union, ainsi que 4 200 esclaves en fuite qui avaient mis en place ce qu'on appelait une communauté de contrebande.



La Maison des soldats n'était plus une véritable retraite. Les forces confédérées faisaient pression sur la capitale, des tirs de canon ont été entendus et Lincoln a été abattu pendant son trajet. Pourtant il venait encore chaque été ?? même, semble-t-il, la veille de son assassinat ?? y avoir passé 13 mois au total pendant sa présidence.

Les expositions et les visites guidées suivent l'exemple de l'historien Matthew Pinsker, qui dit dans son livre Lincoln's Sanctuary qu'il peut être impossible de retracer le cours de la présidence de Lincoln, le développement de ses idées ou de ses vues sur la guerre sans prendre également en compte les expériences qu'il a eues ici, ses contacts avec des soldats et d'anciens esclaves, sa lecture à haute voix de Shakespeare sur les marches du chalet, ses vues dégagées sur le cimetière et le Capitole.

Cela rend d'autant plus remarquable qu'avec tout ce qui a été écrit sur Lincoln, cet endroit a joué un si petit rôle dans le culte de Lincoln. Il y a quelques jours, un chauffeur de taxi ne savait pas où il se trouvait, même lorsque l'institution contemporaine entourant le chalet s'appelait : la Maison de retraite des forces armées. On nous dit souvent où Washington a dormi, mais nous savons peu de choses sur un endroit où Lincoln a vécu.

M. Pinsker a souligné qu'il n'y a aucun document officiel sur la résidence des Lincoln ici, aucune documentation sur le chalet qu'ils habitaient, aucun compte rendu des biens qu'ils avaient avec eux et aucune image de leur maison. M. Pinsker a déclaré qu'il est même possible que les Lincoln habitaient dans un autre bâtiment de la maison des soldats.

Ce n'est pas quelque chose, bien sûr, auquel le musée lui-même accorde beaucoup de crédit ; en 2000, le chalet a été désigné monument national. Sous la direction de Richard Moe, président du National Trust for Historic Preservation, un organisme privé à but non lucratif, plus de 15 millions de dollars ont été collectés pour rénover le chalet et transformer un bâtiment voisin en centre d'accueil pour les visiteurs, où un spectacle historique modeste mais élégant est monté. Un espace d'exposition-visite propose, avec des objets empruntés, une histoire informative de la Proclamation d'émancipation (y compris un exemplaire original signé), qui peut avoir été rédigée ici également.

Quant à la maison elle-même, le directeur du musée, Frank D. Milligan, a expliqué que peu de détails sont connus ?? un témoin a fait référence à ses meubles de rechange ?? et beaucoup de choses ont été modifiées au fil du temps. Il a servi de dortoir pour le groupe Soldiers' Home, d'infirmerie, de maison d'hôtes, de dortoir pour femmes, de bar et de salon et d'espace de bureau.

Dans une expérience radicale, le musée n'a pas recréé la maison que les Lincoln auraient pu installer chaque été ; trop peu a été documenté. Au lieu de cela, tout a été enlevé, presque jusqu'aux murs nus et au bois. Les couleurs du plus bas niveau de peinture ont été reproduites, et les divisions architecturales d'origine ont été restaurées (dont une bibliothèque lambrissée de pin où des lignes pâles marquent les fantômes d'anciennes étagères). Et c'est tout. Quelques objets d'époque fournissent des sièges et une certaine atmosphère.

Ensuite, parce que ce n'est pas une maison remplie d'objets mais une maison avec une signification conceptuelle et biographique, elle est traitée comme une sorte de cadre vide. La seule façon de voir le chalet est dans le cadre d'une visite d'une heure en groupe de 15 membres, avec un guide expliquant les problèmes auxquels Lincoln a été confronté au cours des trois étés cruciaux qu'il a vécus ici, de 1862 à 1864, tout en esquissant quelque chose sur son personnage. . Des vidéos et des recréations de dialogues à partir de récits documentaires sont intégrées à la visite.

Dans une pièce, par exemple, une seule chaise à bascule est à côté d'une petite table. Le guide met en scène une scène basée sur un rapport de témoin oculaire de 1862. Lincoln est assis ici, nous dit-on, épuisé ?? submergé par les débats sur l'esclavage, les victimes de la guerre et les demandes incessantes ?? à la fin d'une journée qui offrait peu d'espoir. Un officier de l'Union blessé arrive soudainement, suppliant le président de l'aider à récupérer le corps de sa femme ?? elle est morte dans une collision avec un bateau à vapeur ?? d'une région fermée par l'armée. Nous entendons la voix frustrée et en colère de Lincoln : est-ce que je ne dois pas me reposer ? N'y a-t-il pas de port ou d'endroit où ou quand je pourrais échapper à cet appel constant ? Pourquoi me suivez-vous ici avec de telles affaires ? Pourquoi n'allez-vous pas au War Office ?

C'est un peu choquant. Les bruits d'impatience et de frustration sont inattendus, même s'ils ne sont pas injustifiés ; ils sapent l'aura révérencieuse. Puis nous apprenons que le lendemain matin, Lincoln a cherché l'homme dans son hôtel, s'est excusé, a mis les rouages ​​bureaucratiques en mouvement et lui a demandé de ne jamais parler à ses enfants du comportement honteux du président.

Entendue dans cette pièce nue, l'histoire prend une puissance supplémentaire. Cela demande la même imagination que la vue par la fenêtre. Le cadre vide est rempli.

Il y avait encore des problèmes lors d'une visite d'avant-première, et avec le temps, l'interaction entre la narration d'un guide, les effets électroniques et les questions des visiteurs est appelée à devenir plus pratiquée. Mais il y a tellement de choses à comprendre sur la guerre civile et son déroulement, sur la vie de famille de Lincoln, ses compétences militaires et politiques et sa personnalité, qu'il semblait également qu'une opportunité était perdue pour une exploration plus approfondie en utilisant le chalet comme espace de musée.

En ce moment la chaumière distille les forces et faiblesses de la maison musée. Son pouvoir est le pouvoir d'association, son contact avec une présence historique ; nous marchons littéralement sur les traces d'une grande figure. Mais tout le reste doit être rempli d'imagination et d'érudition, d'objets et d'anecdotes. Je ne pense pas qu'à long terme, le centre des visiteurs et les visites guidées suffiront ; le musée prévoit un institut de recherche qui pourrait finir par amplifier l'offre.

Pour l'instant, cependant, le chalet, avec ses ambitions modestes, mérite un accueil chaleureux. Lors d'une visite, j'ai déjà été amené à imaginer beaucoup de choses, y compris les trajets quotidiens de Lincoln ici pendant les pires mois de la guerre ; il croisait régulièrement le poète Walt Whitman, et ils échangeaient des salutations. Whitman a déclaré avoir vu dans les yeux du président une profonde tristesse latente.