Shadow Journey to the East sur Rawhide Wings

Bien avant l'invention du cinéma, les Chinois ont développé une forme d'art remarquable des images en mouvement. Les marionnettes d'ombre, faites de cuir brut percé et gaufré et manipulées avec des bâtons derrière un écran lumineux de tissu transparent, divertissaient à la fois les empereurs et les paysans ruraux. Accompagné de musique, le théâtre d'ombres portait chance aux mariages et offrait une distraction bienvenue aux funérailles.

Une nouvelle exposition divertissante au China Institute, Enchanted Stories: Chinese Shadow Theatre in Shaanxi, explore cette riche tradition d'art populaire, originaire de la province du Shaanxi (dans la région du centre-nord du pays connue comme le berceau de la civilisation chinoise). Les téléspectateurs occidentaux ne sont peut-être pas familiers avec les histoires traditionnelles ou les personnages de théâtre d'ombres, mais quiconque a vu les silhouettes en papier découpé de Kara Walker comprendra.

Les 90 personnages et écrans exposés datent principalement de la fin de la dynastie Qing (1644-1911). Ils sont regroupés dans des affichages statiques, mais il est facile de les imaginer comme des éléments d'un spectacle vacillant.



Selon le catalogue de l'émission, des mythes concurrents décrivent les origines du théâtre d'ombres. Une légende populaire raconte que la forme a été conçue pour réconforter l'empereur Wu de Han (156-87 av. J.-C.) après la mort de sa belle jeune épouse. Des rideaux et des bougies ont été utilisés pour créer une ombre mouvante à son image, mais la ressemblance inaccessible n'a fait qu'intensifier le chagrin de l'empereur.

Les ombres chinoises chinoises sont fabriquées, au cours d'un processus laborieux, à partir de peaux de vache qui sont sculptées, teintes, repassées et cousues à la main. Parce que le cuir brut n'est pas complètement opaque, la lumière qui traverse les marionnettes leur donne un effet vitrail saisissant. Au China Institute, certaines marionnettes sont présentées derrière des canevas lumineux, et d'autres sont épinglées au dos des vitrines (probablement pour permettre une inspection plus approfondie du travail du cuir qualifié).

Les têtes et les corps peuvent être mélangés et appariés pour créer des personnages différents. Les troupes voyageaient généralement avec une valise pleine d'éléments de marionnettes pouvant être configurés pour plusieurs pièces de théâtre.

Une section particulièrement intéressante de l'émission traite des types de caractères courants. Une figure décrite comme une femme riche et vivante porte des ornements de tête en forme d'épines et une robe couverte de flocons de neige et de pivoines. Une femme cruelle, avec des robes noires et des plis profonds sur le front, se conforme au rôle comique standard de la méchante belle-mère. L'inclinaison des sourcils d'une marionnette pourrait être un indice de sa disposition : les sourcils plats, par exemple, indiquent des érudits aux manières douces, tandis que les sourcils avec une inclinaison verticale suggèrent des hommes martiaux.

Les détails les plus riches sont réservés aux marionnettes représentant des divinités. Une figure du maréchal Yin, le dieu du temps, a trois têtes aux cheveux roux flamboyants et porte pas moins de cinq accessoires, dont une règle mesurant le ciel et un sceau qui fait trembler le ciel. Sorte d'entrepreneur céleste, ce dieu veille sur la construction de palais et de maisons depuis son manoir dans le ciel.

Les animaux, présentés dans une autre exposition accrocheuse, jouent également un rôle important dans les jeux d'ombres chinois, souvent en tant qu'esprits qui changent de forme. Dans la pièce Journey to the West, par exemple, le personnage du singe se transforme en serpent d'eau puis en oiseau coloré. Le serpent, qui est représenté avec six yeux et quatre ailes, n'est pas un serpent ordinaire. D'autres bêtes mythiques incluent un lion volant céleste avec des yeux d'abdomen et un magnifique dragon de feu.

La transfiguration rapide et dramatique des personnages du théâtre d'ombres est rendue possible par les illusions spatiales et optiques créées par l'écran illuminé. (Lorsqu'une marionnette s'éloigne de l'écran, son ombre devient plus grande et moins claire.) Les artistes utilisent également une variété d'effets spéciaux : créer du brouillard en soufflant de la fumée de tabac à travers un tuyau mince, ou du feu en pulvérisant et en allumant de la colophane simultanément.

Certains de ces effets peuvent être vus sur un petit écran vidéo jouant des scènes de deux pièces. L'amplitude et la délicatesse du mouvement sont étonnantes. Dans la romance Visiting the Garden, une marionnette caresse tendrement le visage d'une autre. Dans la reconstitution historique et militaire Three Heroes Fighting With Lubu, des marionnettes fument des pipes, des parapluies ouverts et se battent avec des épées.

Les troupes de théâtre d'ombres peuvent choisir leur répertoire parmi plus de 500 pièces, souvent étroitement liées à la littérature et aux opéras chinois. Parmi ceux représentés dans l'exposition figurent Journey to the West, adapté d'un roman de la dynastie Ming sur le pèlerinage du moine Xuan Zang en Inde, et Madame White Snake, basée sur une ancienne légende d'une femme à la volonté forte qui combat des moines maléfiques pendant sa grossesse.

Un genre populaire se compose de scénarios d'enfer. Un mur entier de l'exposition est consacré à une pièce intitulée The Twice-Visited Netherworld, une sorte d'enfer de Dante dans laquelle un érudit reçoit une visite spéciale des tortueuses sources jaunes décrites dans la religion populaire chinoise. Une pièce étonnamment vivante montre une silhouette squelettique bouillie dans de l'huile (la punition pour le chantage et la calomnie) ; dans un autre, des corps transpercés et ensanglantés languissent sur Knife Mountain (qui abrite ceux qui ont tué des personnes ou des animaux). Comme le suggère la légende de l'empereur Wu de Han, le théâtre d'ombres a toujours eu un lien puissant avec l'au-delà.

Alors que la Chine se modernise à une vitesse fulgurante, mettant l'accent sur la production d'artistes contemporains à la manière d'une usine, la tradition du théâtre d'ombres du Shaanxi est en déclin. Cette exposition constitue un excellent argument pour sa pérennité.