Nouvelle victoire pour le bateau PT de la Seconde Guerre mondiale : restauré et prêt pour le musée

Le PT 305, un navire restauré de la Seconde Guerre mondiale, traverse le quartier des entrepôts de la Nouvelle-Orléans.

NOUVELLE-ORLÉANS - Il y a eu un moment poilu lors de la balade au ralenti du PT 305 dans le centre-ville samedi matin.

Cela s'est produit alors que ce torpilleur de patrouille restauré de la Seconde Guerre mondiale pendait au bord du fleuve Mississippi au bras d'une énorme grue flottante. Un vent violent a balancé le nez du bateau vers la terre, obligeant les hommes en dessous à tirer sur leurs cordes jaunes comme s'ils étaient en train de maîtriser un ballon capricieux lors de la parade de Thanksgiving de Macy.

Quelques minutes plus tard, le PT 305 reposait sur une barge dans la rivière, prêt pour la prochaine étape de son voyage tortueux du navire de guerre naval à l'exposition de musée entièrement interactive. En avril, le Musée national de la Seconde Guerre mondiale ici espère offrir la seule opportunité de conduire un bateau PT qui a survécu au combat pendant la guerre.



Il n'y a rien de tel nulle part, a déclaré Stephen Watson, directeur de l'exploitation du musée. Nous avons toujours essayé de faire des choses ici qui donnent vie à l'histoire d'une manière inattendue.

La manœuvre de samedi, avec le bateau de 50 tonnes monté sur un robot à chenilles télécommandé à 64 roues, a certainement surpris certains piétons. D'autres n'avaient qu'à le voir de leurs propres yeux.

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Crédit...William Widmer pour le New York Times

Le caniche standard de Jerry Lousteau, Satchmo, a aboyé contre le bateau alors qu'il naviguait adroitement sur le virage à droite de la rue Magazine sur la rue St. Joseph peu après 7 h 30. M. Lousteau a déclaré que son beau-père avait été blessé sur Iwo Jima pendant la guerre, mais il a avoué qu'il était sorti parce qu'il était simplement fasciné par une opération de déménagement géante.

Il y a toujours une sorte de défilé à la Nouvelle-Orléans, dit-il. J'ai vu des maisons entières descendre la rue. Mais jamais un gros bateau comme celui-ci.

Certains feux de circulation le long de la route du musée à la rivière ont dû être déplacés hors du chemin du bateau. Le bateau de 78 pieds de long avait besoin d'un dégagement de 22 pieds, à la fois vertical et horizontal, a déclaré Brett Berard, dont l'entreprise familiale, Berard Transportation, a fait don de son équipement et de ses services.

Un petit entourage a suivi, la plupart des rangs de bénévoles dévoués qui avaient passé de nombreux samedis au cours des neuf dernières années à restaurer le bateau dans un bâtiment en face du musée.

C'est comme regarder votre enfant partir à l'école pour la première fois, a déclaré Karen Kersting, une décoratrice d'intérieur qui a déclaré avoir peint chaque centimètre carré du bateau au moins une fois.

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Crédit...William Widmer pour le New York Times

L'ampleur de la tâche était intimidante. Lorsque les restaurateurs ont trouvé le PT 305 à Galveston, au Texas, il s'agissait d'une épave sciée. Après son retour de service en Méditerranée, il avait servi de bateau d'excursion à New York et plus tard de bateau ostréicole dans la baie de Chesapeake.

Comme certains autres bateaux PT rénovés, il avait subi l'indignité d'avoir 13 pieds de coque coupés de sorte qu'il n'avait pas besoin d'un capitaine en vertu des règlements de la Garde côtière, a déclaré George Benedetto, l'un des chefs de l'équipe de restauration. M. Benedetto, propriétaire d'une chaîne de magasins d'aliments pour animaux de compagnie, a obtenu sa licence de maître de la Garde côtière afin de pouvoir être capitaine du PT 305.

Les volontaires l'ont ramené à la Nouvelle-Orléans, où il a été construit par Higgins Industries, célèbre pour avoir fabriqué les bateaux qui ont accosté sur Normandy Beach le jour J. Ils ont étendu la coque en bois à sa taille d'origine, réparé les ponts en acajou et remis le bateau en état de navigabilité. Aucun détail n'a été négligé, a déclaré M. Benedetto, soulignant les deux décalcomanies portant des croix gammées qui signifient que le bateau a coulé deux navires nazis.

L'une des touches finales a été de peindre le surnom U.S.S. Jerk soudain sur la proue. Josh Schick, conservateur au musée, a déclaré que l'un des deux membres d'équipage survivants du bateau lui avait dit que le nom avait été gagné lors d'un atterrissage brutal sur un quai en 1944.

Parmi les invités spéciaux de samedi figurait Donald Rursch, un producteur de maïs et de soja de l'ouest de l'Illinois. M. Rursch a apporté une contribution essentielle à trois moteurs Packard qui avaient été conçus pour propulser les bateaux PT. Il n'était pas un marin, mais il avait commencé à collecter les moteurs excédentaires dans les années 1960 pour les utiliser dans des compétitions de traction de tracteurs, a-t-il déclaré.

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Crédit...William Widmer pour le New York Times

M. Rursch, un vétéran de l'armée, s'est dit convaincu lorsqu'il a vu à quel point les volontaires étaient déterminés à une restauration authentique. J'ai juste en quelque sorte été vendu dessus, a-t-il dit.

Participer à la restauration a eu cet effet séduisant sur les gens, a déclaré Jim Letten, ancien procureur fédéral en chef de la Nouvelle-Orléans dont le père a servi pendant la Seconde Guerre mondiale.

C'est vraiment le joyau de la couronne de toute cette ville, a déclaré M. Letten, faisant référence au musée.

Le musée tentaculaire, fondé par l'historien Stephen E. Ambrose sous le nom de musée national du jour J, prospère maintenant. Mais il y a dix ans, il luttait pour survivre, a déclaré M. Watson.

Lorsque l'ouragan Katrina a dévasté la Nouvelle-Orléans en 2005, le flux de visiteurs a ralenti et le musée a dû licencier 60% de son personnel, a-t-il déclaré.

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Crédit...William Widmer pour le New York Times

Ce fut une tâche difficile, a déclaré M. Watson à propos des quatre années qu'il a fallu pour ramener la fréquentation à son niveau d'avant Katrina de 350 000 visiteurs annuels. Cela nous a obligé à penser différemment à ce que signifie être un musée. Nous avons en quelque sorte dû nous réveiller et prendre des risques pour survivre économiquement.

Une décision importante a été d'offrir plus d'expériences en dehors des murs du musée, ce qui, selon lui, attirerait environ 700 000 visiteurs en 2016.

Début novembre, le musée s'est associé à la Commemorative Air Force, une organisation qui parcourt le pays avec une flotte d'avions de la Seconde Guerre mondiale. À chaque arrêt, y compris le dernier à l'aéroport de Lakefront à la Nouvelle-Orléans, il vend des trajets à bord de toutes sortes d'avions militaires, d'un astucieux chasseur P-51 Mustang à un énorme bombardier B-29. Les amateurs paient jusqu'à 1 800 $ pour le frisson.

M. Watson a un modèle similaire en tête pour le PT 305. Le musée construit un hangar à bateaux près de l'aéroport sur le lac Pontchartrain, point final du voyage en barge qui a commencé samedi. Les visiteurs pourront monter à bord du bateau et descendre pour voir les quartiers exigus qui avaient été occupés par son équipage, y compris les macs à moteur qui manipulaient de longs leviers pour changer de vitesse.

Pour ceux qui veulent vivre l'expérience complète, le musée a commencé vendre des manèges sur PT 305 pour 350 $. La première sortie est prévue pour le 1er avril, près de 74 ans après que le bateau a éclaboussé le lac pour la première fois.

M. Watson a déclaré qu'il était heureux que 10 courses aient été achetées dans les premières heures de l'offre initiale de vendredi. Il a déclaré que le bateau était autorisé à voyager jusqu'à Boston, à plus de 1 500 milles.

L'appel du PT 305 était évident samedi matin sur les visages de Greg White et Courtney Jackson, un couple marié en visite de Sugar Land, au Texas. La voix de Mme Jackson s'est brisée alors qu'elle parlait des sacrifices que l'équipage du bateau avait faits pour leur pays.

M. White a hoché la tête d'un air de soutien alors qu'il regardait le bateau rouler le long du quai vers la barge qui l'emmènerait dans le Mississippi fouetté par le vent. Nous serons de retour en avril, a-t-il déclaré.