Sur plusieurs écrans, John Akomfrah tisse habilement les contes de la diaspora africaine

Une vue de Vertigo Sea (2015), l
John Akomfrah : Signes de l'Empire
Choix de la critique du NYT

John Akomfrah enquête extraordinaire au Nouveau Musée, Signes d'Empire, devrait être obligatoire pour ceux qui se considèrent comme des activistes, des artistes, des critiques ou des leaders - ou des personnes qui souhaitent simplement élargir leur vision du monde.

Ses quatre installations vidéo, qui occupent tout le deuxième étage du musée, explorent l'histoire postcoloniale, la nature et les migrations. Et plusieurs films, dont son œuvre la plus connue, Le dernier ange de l'histoire (1995), servant d'enquête sur les origines de l'afrofuturisme - comment la culture d'Afrique et la diaspora africaine recoupent la technologie - sont projetés les mercredis dans le sous-sol du musée. .

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Crédit...Smoking Dogs Films/Lisson Gallery



M. Akomfrah, un artiste britannique d'origine ghanéenne qui reçoit sa première exposition d'enquête dans un musée aux États-Unis, est devenu un artiste du Black Audio Film Collective, un groupe formé en Angleterre en 1982 après les émeutes racistes de Brixton en 1981. Ensemble, ils ont créé la première œuvre ici, Expeditions One: Signs of Empire (1983). Son titre vient du Livre de Roland Barthes L'empire des signes (1970) , qui a utilisé la sémiotique pour explorer la culture japonaise. Mais cette vidéo suggère que la diaspora africaine manque d'un système similaire et cohérent de codes culturels. (L'inversion sournoise du titre de Barthes suggère comment le colonialisme a effacé ces liens.) En l'absence d'archives ou d'histoires écrites - en particulier avec les peuples déplacés - ces codes pourraient être évoqués ou créés à travers le film et la vidéo.

Ce qui est le plus remarquable dans ce spectacle - au-delà du poids de l'histoire et de la création de nouveaux vocabulaires culturels, ou de l'identification de ceux qui sont négligés - est la facilité de M. Akomfrah à travailler avec des images en mouvement sur plusieurs écrans. Cette méthode de présentation lui permet de créer des œuvres dont le développement non linéaire fait écho aux nouvelles idées en évolution sur l'histoire et la culture dans la philosophie et la théorie postmoderne et postcoloniale. The Unfinished Conversation (2012) en est un brillant exemple, une œuvre à trois canaux qui prend pour sujet l'intellectuel d'origine jamaïcaine Stuart Hall, qui dit dans le film que les identités se forment au point instable où la vie personnelle rencontre le récit. de l'histoire, ajoutant que l'identité est une conversation toujours inachevée.

M. Hall, décédé en 2014, se sentait comme un étranger dans sa famille, car il avait le teint plus foncé que ses autres parents, était à l'Université d'Oxford dans les années 1950 et était le mari d'une femme blanche dans la Grande-Bretagne d'après-guerre. En plus d'apporter de nouvelles approches à l'étude de la culture britannique et d'aider à inventer le domaine universitaire des études culturelles, M. Hall décrit le sentiment d'être ancré dans le jazz, qui imprègne non seulement le film, mais constitue également un cadre directeur pour M. Akomfrah.

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Crédit...Smoking Dogs Films/Lisson Gallery

L'histoire postcoloniale est au cœur de Transfigured Night (2013/2018), une installation à deux écrans qui juxtapose des images de dirigeants de pays africains nouvellement indépendants en visite à Washington au début des années 1960 avec des textes des philosophes Frantz Fanon et Friedrich Nietzsche, tous deux narrés et apparaissant comme texte écrit dans le film et musique d'Arnold Schoenberg (dont le sextuor à cordes donne son titre au film) et de chanteurs folk ouest-africains.

Le film le plus récent, Vertigo Sea (2015), qui a fait ses débuts à la Biennale de Venise 2015, est un tour de force d'images, de textes et de musique qui dépeint l'océan comme à la fois beau et mortel, en particulier pour les migrants, les esclaves et les mammifères chassés par humains, comme les baleines et les ours polaires. Empruntant à Moby-Dick d'Herman Melville et aux peintures romantiques d'Européens contemplant la mer de Caspar David Friedrich, cette œuvre immersive sur trois écrans renoue sournoisement ces contes océaniques à travers le récit de Olaudah Equiano (vers 1745-1797) , un esclave qui a acheté sa propre liberté et a navigué dans le monde, dont il a parlé plus tard dans son autobiographie.

Le travail vidéo de M. Akomfrah pourrait être comparé à celui d'Isaac Julien ou d'Arthur Jafa, qui explorent également l'imagerie liée à la diaspora africaine, ou de cinéastes expérimentaux qui ont retenu son attention dans sa jeunesse : Santiago Álvarez, Yvonne Rainer, Chantal Akerman, Victor Burgin ou Alexandre Kluge. Ce qui distingue M. Akomfrah de certains d'entre eux, cependant, c'est son utilisation pratique de tout, de la nature de la BBC aux séquences culturelles en passant par la musique.

Dans Unfinished Conversation, M. Hall dit que le jazz ressemble à la vie moderne. M. Akomfrah a une compréhension similaire de la façon dont des images chorégraphiées sur différents écrans et associées à de la musique peuvent être composées - de manière rythmique et dynamique - dans une nouvelle façon de raconter des histoires qui attire votre attention et ne vous lâche pas. Il rend le cinéma et l'histoire vitaux, associant images et textes canoniques et obscurs d'une manière qui souligne, comme le dit M. Hall, que nous sommes dans une phase de révolution permanente.