La couronne éthiopienne pillée refait surface aux Pays-Bas

Un fonctionnaire néerlandais dit qu'il a caché le précieux artefact dans sa maison pendant plus de 20 ans. Maintenant, il espère qu'il pourra être renvoyé en Éthiopie.

Sirak Asfaw, avec une couronne éthiopienne pillée, a déclaré avoir trouvé mardi dans les bagages d

AMSTERDAM — En 1998, Sirak Asfaw, un fonctionnaire néerlandais né en Éthiopie, a remarqué quelque chose de brillant dans la valise d'un invité qui séjournait chez lui. Curieux, il ouvrit le boîtier pour trouver une couronne dorée scintillante à l'intérieur.

Je ne pouvais pas en croire mes yeux, a déclaré M. Sirak, qui a déménagé aux Pays-Bas en tant que réfugié politique dans les années 1970, lors d'une récente interview à Amsterdam. Je me suis senti trahi. Utiliser ma maison pour faire passer en contrebande le patrimoine culturel d'Éthiopie ? Je savais que cela avait quelque chose à voir avec l'histoire éthiopienne, le royaume éthiopien. Je savais que ce n'était pas bon.



M. Sirak a déclaré qu'il estimait qu'il ne pouvait pas rendre la couronne aux autorités éthiopiennes, car il soupçonnait le gouvernement d'avoir été complice du vol, et il craignait qu'elle ne soit à nouveau volée.

Il ne voulait pas non plus le remettre aux autorités néerlandaises, car il craignait qu'un musée ne conserve la couronne pour toujours plutôt que de la rendre lorsqu'un nouveau gouvernement éthiopien serait en place.

Alors M. Sirak a enfermé le visiteur hors de sa maison, a-t-il dit, et a retiré la couronne de la valise. Il n'a pas identifié le passeur au New York Times par crainte pour sa sécurité et a déclaré qu'il ne savait pas comment son invité l'avait acquis.

Pendant 21 ans, il l'a caché dans sa maison. Quand je l'ai vu, je me suis toujours senti très émotif, a-t-il dit. Je savais que ça ne devrait pas être ici, pas dans ma maison, pas aux Pays-Bas.

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Crédit...Herman Wouters pour le New York Times

L'année dernière, après que l'Éthiopie a installé un nouveau Premier ministre, Abiy Ahmed, M. Sirak a décidé qu'il était temps d'essayer de rendre la couronne, confiant que le nouveau gouvernement gérerait le retour correctement, a-t-il déclaré.

Il a contacté un enquêteur néerlandais indépendant sur les crimes artistiques, Arthur Brand, qui a placé la couronne dans un centre d'art de haute sécurité aux Pays-Bas et a alerté la police néerlandaise.

Toon van Wijk, porte-parole du ministère néerlandais des Affaires étrangères, a déclaré dans un échange d'e-mails avec le Times que des responsables enquêtaient. L'authenticité doit être déterminée en coopération avec les autorités éthiopiennes, a-t-il déclaré. Une fois l'enquête terminée, il faut se pencher sur les prochaines étapes.

L'ambassadeur d'Éthiopie aux Pays-Bas, Million Samuel Gebre, a déclaré lors d'un entretien téléphonique que des discussions étaient en cours avec le ministère éthiopien du Tourisme et de la Culture pour restituer l'œuvre soit à l'église à laquelle elle a été volée, soit à un musée en Éthiopie.

Il appartient aux parties prenantes éthiopiennes de décider où cela doit aller, a-t-il déclaré.

Jacopo Gnisci, chercheur associé à l'Université d'Oxford spécialisé dans les artefacts éthiopiens, a examiné la couronne à Amsterdam il y a quelques semaines et a déclaré qu'il pensait qu'elle était authentique.

Il pense que c'était probablement une couronne liturgique utilisée dans les cérémonies chrétiennes orthodoxes. M. Gnisci a également retrouvé une photographie sur laquelle un prêtre porte la couronne en 1993, quelques années avant sa disparition.

La couronne a probablement été volée dans les années 1990 dans une église du village de Cheleqot, à 120 kilomètres de la frontière avec l'Érythrée, a déclaré M. Gnisci.

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Crédit...Michel Gervers

Le chercheur a déclaré qu'il s'agissait d'un objet rare, l'une des 20 couronnes liturgiques existantes.

Si je devais mettre une étiquette de prix dessus, je dirais 40 000 à 50 000 euros – environ 44 000 à 55 000 $ – a déclaré M. Gnisci lors d'un entretien téléphonique. Ce chiffre, a-t-il dit, se situe au niveau le plus élevé possible du marché des artefacts éthiopiens, juste en dessous du prix que vous obtiendrez pour un manuscrit enluminé.

L'objet a fait surface à un moment de débat international accru sur le retour de l'art et des artefacts africains à leurs lieux d'origine.

Le président français Emmanuel Macron s'est engagé en 2017 à donner la priorité à la restitution temporaire ou permanente des artefacts africains à leurs pays d'origine au cours des cinq prochaines années. Un rapport, commandé par M. Macron et publié en 2018, recommandé le retour de quelques objets de musées français.

Mais il ne s'est pas passé grand-chose depuis lors, a déclaré le Dr Barbara Plankensteiner, ancienne conservatrice de l'art africain à la Yale University Art Gallery.

Néanmoins, a-t-elle ajouté, l'environnement dans son ensemble dans l'opinion publique et parmi les décideurs politiques est beaucoup plus ouvert à la restitution aujourd'hui qu'il ne l'était il y a cinq ans.

Des responsables éthiopiens ont collaboré avec le Victoria and Albert Museum de Londres pour demander le retour de Objets éthiopiens du XIXe siècle , comprenant une couronne, un calice, une robe de mariée et des bijoux, qui ont été pillés par les troupes britanniques. Cette année, le directeur du musée, Tristram Hunt, a déclaré qu'il discutait d'un plan pour prêter les travaux à Addis-Abeba pour une exposition temporaire.

En avril, le National Army Museum de Londres retourné deux mèches de cheveux de la tête d'un empereur éthiopien du XIXe siècle, qui faisait partie de sa collection, après une demande du pays.

M. Gnisci a déclaré qu'il pensait que la couronne éthiopienne trouvée par M. Sirak serait un test de la capacité de l'Éthiopie à prendre soin de tels objets.

Il existe un certain nombre de sites ecclésiastiques médiévaux très importants et de trésors ecclésiastiques qui sont chaque jour menacés de destruction en raison de la négligence et du manque de mesures de conservation, a déclaré M. Gnisci. Il y a beaucoup plus de travail à faire dans le pays, donc j'espère que cela encouragera le gouvernement à travailler plus étroitement et plus attentivement sur son patrimoine.

M. Sirak a indiqué qu'il souhaiterait que la couronne soit remise au Musée national d'Éthiopie à Addis-Abeba.

C'est l'endroit le plus sûr pour cela, mais j'espère que le gouvernement éthiopien s'en occupera, a-t-il déclaré. Maintenant, il est entre de bonnes mains et je suis un peu soulagé.