Regarder les étoiles sous les angles anciens et nouveaux

CHICAGO ?? Il y a quelque chose de très simple, presque élémentaire, en jeu alors que je suis assis dans un chariot en bois et que la machine commence à moudre. Je suis lentement soulevé d'une rampe jusqu'à ce que j'atteigne le centre d'une sphère creuse et sombre de 15 pieds. Lorsque le bruit des engrenages inférieurs s'arrête, un autre grondement commence, difficile à placer. Je suis immobile mais j'ai l'impression de tourner, de léviter dans des directions étranges. Lorsque je lève les yeux sur les 692 points lumineux du plafond métallique, je vois qu'ils tournent dans un ciel nocturne peint, des lignes les rejoignant en de simples constellations.

Je suis dans un planétarium construit en 1913, et la sphère métallique qui m'entoure fait lentement tourner les cieux. C'était autrefois une chose miraculeuse, cet engin, appelé la sphère d'Atwood du nom de l'homme qui l'a défendu lorsqu'il a été installé à l'Académie des sciences de Chicago il y a près d'un siècle. Avant la simulation par ordinateur, il était même utilisé pour former les pilotes à la navigation de nuit.

Ses racines ancestrales se trouvent dans une sphère similaire construite en 1650 pour Frédéric III, duc de Holstein. Mais l'Atwood mécanisé est devenu tout aussi obsolète une fois que le planétarium Adler a été construit en 1930 avec son mécanisme Zeiss pionnier, qui évoquait le ciel nocturne non pas avec des trous d'épingle dans le métal, mais avec des projections de lumière finement détaillées émergeant d'un énorme mécanisme de barbell apparemment téléporté hors de un roman de Jules Verne.



Aujourd'hui, le Planétarium et musée d'astronomie d'Adler expose l'Atwood dans le cadre de sa collection, comme un parent âgé auquel il faut rendre hommage mais dont les manières désuètes sont quelque peu étranges. De plus, l'Adler ?? le premier grand planétarium construit aux États-Unis ?? a été en train de se remodeler au cours de la dernière décennie, faisant paraître l'Atwood encore plus primitif par rapport aux espaces jumeaux du planétarium d'Adler, l'un un dôme traditionnel avec un projecteur Zeiss Mark VI et l'autre un théâtre entièrement numérique promettant des sensations cinématographiques spectaculaires .

Mais étrangement, c'est la Sphère Atwood qui m'émeut le plus.

C'est en partie parce que les deux spectacles que j'ai vus dans les théâtres principaux étaient sans inspiration ni focalisation, alors que la fonction d'Atwood est si claire, ses ambitions si directes. Il n'a qu'un seul but : reproduire le ciel nocturne. Et si élémentaires que soient les résultats, il est impressionnant de voir combien d'efforts et d'énergie sont investis dans cette évocation.

Une histoire des planétariums, Theatres of Time and Space: American Planetaria, 1930-1970 par Jordan D. Marché II, suggère que la construction d'Atwood était liée au nouveau style réaliste adopté par les musées d'histoire naturelle dans leurs dioramas. Ils ont tenté de montrer les habitats des animaux du monde dans toute leur splendeur, les fonds peints semblant s'étendre vers l'horizon, tout comme le dôme tournant évoque les cieux sans limites.

De tels dioramas, du veldt ou de l'espace galactique, étaient créés au moment même où la vie urbaine rendait de moins en moins probable qu'ils soient jamais clairement vus ou émerveillés par la plupart des visiteurs. Le dôme allemand de 1650 était une affirmation du pouvoir de la noblesse humaine sur les cieux : regardez ce que je peux contrôler ! Le dôme américain de 1913 était une affirmation selon laquelle on ne pouvait plus compter sur le monde naturel pour parler de lui-même : regardez ce qui nous manque ! L'observateur humain est littéralement en son cœur, la figure autour de laquelle tourne ce mécanisme.

Que fait alors le planétarium contemporain ? Dans le spectacle élaboré du StarRider Theater, appelé TimeSpace, il n'y a aucun observateur central. Des tubes rotatifs projetés sur l'écran du dôme semblent devenir des passages à effets spéciaux, faisant tournoyer le public de manière vertigineuse dans des chevauchées viscérales à travers une histoire du cosmos. Le spectacle essaie de tout couvrir, des moments de l'univers primitif aux fantasmes sur une nation spatiale déclarant son indépendance de la Terre en l'an 3001. Il passe des dinosaures profitant de leur style de vie insouciant étrangement décrit à la science-fiction futuriste, sans aucun détail ou objectif convaincant . Les concepts volent comme des roches interstellaires dans une pluie de météores. Le ciel nocturne a presque disparu pour le plaisir de la balade.

C'est une grande tentation pour le planétarium contemporain. Et même lorsqu'une institution ne succombe pas, la nouvelle sensibilité peut être désorientante. À New York, par exemple, l'exploration de l'espace confortable et centrée sur l'humain de l'ancien planétarium Hayden est remplacée par les efforts vigoureux du Rose Center pour montrer à quel point l'humain est insignifiant, compte tenu des étendues de l'espace et du temps cosmiques.

Ainsi, le vieil observateur humain de la sphère d'Atwood est soit submergé par les effets spéciaux, soit dévié par une sorte de vision copernicienne radicale dans laquelle le seul centre de l'univers se trouve dans des nuages ​​de poussière cosmique. Tout ordre dans cette nouvelle cosmologie est si ésotérique qu'il peut à peine être entrevu.

Or, c'est peut-être en effet l'état des choses dans notre univers. Il se peut même qu'un manège à sensations soit le seul ordre sur lequel on puisse pleinement compter pour attirer l'attention d'un visiteur. Mais le mot cosmos signifie ordre harmonieux, et un planétarium ne peut suggérer l'immensité et la grandeur du cosmos qu'en donnant d'abord un aperçu de cet ordre.

C'est quelque chose que l'Adler semble comprendre en dehors de ses théâtres. Le planétarium a été fondé par un homme d'affaires local, Max Adler, qui était un violoniste sérieux. Après une carrière chez Sears, Roebuck & Company, il est devenu mécène des arts et des sciences, parrainant des musiciens, construisant ce planétarium et créant ici une bibliothèque de recherche qui possède aujourd'hui l'une des principales collections d'objets et d'images cosmologiques au monde.

Les remarquables globes, cartes des étoiles et cartes de la lune de la collection, dont certains peuvent être vus pendant encore deux semaines lors d'une exposition d'Adler intitulée Mapping the Universe, suggèrent que le planétarium moderne n'est qu'un autre reflet des anciennes impulsions cosmologiques, luttant pour la forme du cieux. (En juin, l'Adler montera un spectacle sur l'histoire des planétariums eux-mêmes.)

Une carte des étoiles chinoise, basée sur des observations du XIIe siècle, dépeint des constellations totalement différentes de celles de l'Occident et organise le ciel comme s'il reflétait la structure de la cour chinoise. Une carte des étoiles occidentale du XVIIe siècle tente de remplacer les constellations de la mythologie grecque par un nouvel ensemble d'images tirées de l'histoire biblique et chrétienne. Une illustration de l'ordre cosmique du XVIIIe siècle montre un soleil copernicien flamboyant, orbité par les figures du zodiaque, comme, ci-dessous, Uranie, la muse de l'astronomie, affiche des diagrammes des systèmes ptolémaïque et tychonique supplantés.

Adler pensait que son planétarium pourrait également façonner un cosmos humain différent, arguant que toute l'humanité, riche et pauvre, ici et à l'étranger, pourrait être unifiée par ses offrandes : sous le vaste firmament, il n'y a pas de division ou de clivage mais plutôt interdépendance et unité.

Mais cette vision humaniste ne peut, bien entendu, être la cosmologie d'un planétarium. Au lieu de cela, Adler réinvente un cosmos centré sur l'humain en devenant un défenseur des missions spatiales habitées, consacrant sa dernière exposition permanente, Shoot for the Moon, à dépeindre le voyage spatial américain comme une entreprise héroïque et dans l'attente d'une suite imminente. L'humain définit le cosmos non pas en étant au centre, mais en essayant constamment de l'explorer.

C'est une vision que je trouve sympathique, un pari dans un long voyage. Cela pourrait inspirer non seulement le cosmologiste le plus avancé, mais aussi l'observateur le plus humble regardant le ciel nocturne ou cherchant sa simulation dans la sphère d'Atwood.