King et Kennedy n'étaient pas amis, mais ils étaient liés par l'histoire

Le cortège de Robert F. Kennedy pendant sa campagne présidentielle en 1968. L

Juste parce que deux personnes vivent en même temps et sont engagées dans deux mondes différents, et se parlent 10 fois au cours de leur vie, Kathleen Kennedy Townsend a averti David Margolick, ne fait pas un livre.

Mais M. Margolick est un journaliste obstinément à contre-courant. Ainsi, malgré le scepticisme de Mme Townsend, il était partant lorsque le cinéaste Laurent Schiller a suggéré que ce paradigme séduisant de deux opposés dont les héritages non seulement se croisaient mais étaient également liés ensemble ferait, en effet, un livre. En tant que journaliste lui-même, M. Schiller a photographié ces deux personnages contemporains – le révérend Martin Luther King Jr. et Robert F. Kennedy, le père de Mme Townsend.

M. Schiller avait envisagé un modeste 40 000 mots pour contextualiser un volume richement illustré pour commémorer le assassinats du roi et Kennedy il y a 50 ans ce printemps. M. Margolick a écrit 120 000 mots.



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Crédit...Bibliothèque de l'Université Bob Fitch/Stanford

C'est pourquoi les images se sont retrouvées ici, a déclaré M. Schiller lors d'une récente tournée de Esprits rebelles à la New-York Historical Society, où certaines des images qui ne figurent pas dans le livre sont exposées. L'exposition, composée de photographies en noir et blanc austères de King et Kennedy ainsi que d'éphémères fanés, révèle les différentes manières dont la vie de ces deux personnalités influentes a été juxtaposée.

L'exposition comprend King's mug shot après son arrêter en 1956 lors du boycott des bus à Montgomery, Alabama ; un buste en bronze de l'artiste de la Renaissance de Harlem, Charles Alston ; l'une des pancartes emblématiques I Am a Man portées par les travailleurs de l'assainissement de Memphis marchant le jour où King a été tué ; couvertures de magazines d'actualités; un timbre-poste commémoratif de la première émission des Grands Américains représentant les deux hommes ; et un bouton Kennedy/King qui les a commémorés.

Pour son livre The Promise and the Dream : The Untold Story of Martin Luther King Jr. and Robert F. Kennedy, sorti cette semaine par RosettaBooks, M. Margolick a extrait des histoires orales enfouies depuis longtemps et a interviewé certains des vénérables survivants de cette époque. Il tisse des pépites nouvellement découvertes et une perspective raffinée qui vitalise une biographie jumelle de deux personnes qui étaient plus proches et plus éloignées que la plupart des lecteurs ne s'en souviennent.

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Crédit...Lawrence Schiller/Getty Images

C'est le complément parfait à l'exposition Historical Society, qui retrace les itinéraires détournés qui ont tardivement dirigé Kennedy vers les objectifs les plus incendiaires concernant les droits civils, la pauvreté et la guerre du Vietnam que King s'est fixés en premier.

M. Schiller et les deux autres commissaires de l'exposition, Cristian Panaite et Marilyn Kushner, ont rassemblé une sélection de photographies émouvantes de King et Kennedy (dont certaines de celles de M. Schiller). Parmi les autres exposés, des scènes éternisées par Bob Adelman, Danny Lyon, Henri Dauman, Jacques Lowe, Spider Martin, Steve Schapiro et Paul Schutzer : un public captivé lors de rassemblements électoraux et de marches de protestation ; conférenciers et leurs partisans animés de promesses et de rêves.

Les images sont choquantes. Alors que les visiteurs suivent la chronologie de l'exposition vers 1968, eux seuls - ni les orateurs ni leurs fidèles partisans sur les photographies - sont hantés par la certitude que dans les mois, les semaines ou les jours suivant les événements décrits, deux meurtres déchirants relieraient inévitablement King et Kennedy alors même que leurs propres rêves et promesses ont été anéantis.

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Crédit...Lawrence Schiller/Getty Images

Le représentant John Lewis, contemporain de King et Kennedy en tant que jeune leader des droits civiques et maintenant membre du Congrès démocrate de Géorgie, livre une épitaphe commune appropriée : lorsque ces deux jeunes hommes ont été assassinés, quelque chose est mort en chacun de nous, a déclaré M. Lewis dans le livre. On nous a volé une partie de notre avenir.

M. Schiller et M. Margolick, qui se sont rencontrés pour couvrir l'O.J. Le procès pour meurtre de Simpson au milieu des années 90 avait déjà été lié par un événement traumatisant survenu en 1963, alors que M. Schiller avait 26 ans et M. Margolick 11 : l'assassinat du frère de Bobby, Jack.

Après avoir grandi dans la peur d'Hitler et de Staline, M. Schiller a déclaré qu'il était stupéfait qu'un mal indescriptible puisse être commis par quelqu'un – Lee Harvey Oswald, 24 ans – plus jeune que lui. M. Margolick était imprégné d'une telle vénération mythique pour le président assassiné qu'aucun frère cadet ne pourrait tenir sa promesse. Pour un préadolescent comme M. Margolick qui a grandi dans la banlieue du Connecticut, l'association de King avec des confrontations pour les droits civiques qui sont parfois devenues violentes a suscité des inquiétudes.

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Crédit...Lawrence Schiller/Getty Images

M. Margolick, qui en plus d'être un auteur est un ancien journaliste du New York Times et un rédacteur en chef collaborateur de Vanity Fair, a fait carrière en se plongeant dans les histoires des victimes de la société. Ses livres incluent Elizabeth and Hazel: Two Women of Little Rock et Dreadful: The Short Life and Gay Times of John Horne Burns , qui remet en question son propre engagement à défendre les droits des minorités.

Ces livres étaient des tests de mon propre caractère, a-t-il dit.

The Promise and the Dream a été motivé par l'approche biographique de M. Margolick et son besoin personnel de réévaluer King et Kennedy et leur relation. Ce n'étaient pas seulement deux personnes qui vivaient en même temps. L'Amérique a exigé un mythe qui les a immortalisés de manière inséparable.

Ils étaient liés de manière indélébile (avec Lincoln et John F. Kennedy) par le quatrième couplet de la chanson folk-rock déconcertante de Dick Holler Abraham, Martin et Jean. Kennedy hommage au roi, livré alors qu'il annonçait la nouvelle à une foule d'Indiana de l'assassinat du leader des droits civiques, était si poétique que le Times et le Washington Post ont tous deux été séduits par un récit révisionniste durable qui les dépeignait comme des amis.

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Crédit...Getty Images

Sauf qu'ils ne l'étaient pas.

Kennedy, a déclaré M. Margolick, considérait King comme une responsabilité potentielle, en particulier dans le Sud.

King, alors qu'il était un suppliant, était encore au point où tout lien avec la structure du pouvoir blanc était toujours un plus, a-t-il déclaré.

King, sans doute, a mis sa base en péril en s'opposant à la guerre du Vietnam. Kennedy a élargi le sien. Il a commencé à dépasser son intolérance et son insensibilité de longue date envers la race, bien qu'il ait été déconcerté dès le début lorsqu'un jeune de Harlem a crié Donne-moi cinq, pensant qu'il exigeait de l'argent.

Alors qu'il est devenu plus tard proche de Cesar Chavez, le défenseur des travailleurs agricoles, et d'autres leaders des droits civiques plus radicaux, il n'a jamais invité King chez lui. En tant que procureur général, Kennedy a approuvé la demande du FBI de mettre King sur écoute et a exhorté King à abandonner les Freedom Riders, car leurs efforts corrodaient la base du Parti démocrate dans le Sud.

Le livre se penche sur ce conflit. L'exposition ne le fait pas. Au lieu de cela, il souligne la conclusion de M. Margolick selon laquelle King et Kennedy sont liés comme aucun autre homme noir et homme blanc dans l'histoire des droits civils ne l'a jamais été.

Ces gars montaient au même sommet depuis différents côtés de la montagne, a-t-il ajouté.

L'observateur averti quittera cette exposition en reconnaissant un vide : M. Schiller n'a pas pu trouver une seule photographie de King et Kennedy ensemble (sauf en groupe). Ils se sont entretenus par téléphone et se sont rencontrés en privé mais, comme l'a dit M. Schiller, ils ne voulaient pas être vus ensemble.

Que pourraient-ils se dire 50 ans plus tard ?

Ils pourraient rire un peu ensemble et se plaindre de la prudence avec laquelle ils devaient être les uns envers les autres, songea M. Margolick.

Ils pourraient même se serrer la main, a-t-il dit, et sourire pour les caméras.