De loin, un fugitif dans la fraude artistique Knoedler donne sa défense

Jusqu'à présent, on a peu entendu parler de José Carlos Bergantiños Diaz, que les autorités ont inculpé dans le cadre de la vente de 80 millions de dollars d'œuvres bidons.

José Carlos Bergantiños Diaz en Espagne en 2017.

Il a été accusé d'avoir été une figure centrale dans l'un des plus grands art scandales mondiaux de ces derniers temps, mais on a peu entendu parler de José Carlos Bergantiños Diaz, qui, selon les autorités, a aidé à orchestrer la vente de 80 millions de dollars d'œuvres bidons.

Maintenant dans sa première interview en profondeur, M. Bergantiños Diaz, un fugitif vivant en Espagne, a reconnu à un documentariste qu'il avait découvert Pei Shen Qian , le peintre du Queens dont la capacité à imiter le travail des maîtres modernistes a dupé une grande partie du monde de l'art.



Mais il a nié lui avoir confié cette tâche ou avoir été impliqué dans le projet de vente de dizaines de peintures contrefaites, réalisées par M. Qian dans son garage du Queens, en tant qu'œuvres d'artistes comme Mark Rothko et Jackson Pollock.

Il a blâmé à la place sur son ancienne petite amie , le marchand d'art de Long Island Glafira Rosales , qui a vendu de nombreuses œuvres bidons sous les auspices de Knoedler & Company, alors l'un des plus anciens vendeurs de beaux-arts de la ville, et un respecté.

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Crédit...Tina Fineberg pour le New York Times

Je n'ai jamais été ambitieux ; Glafira était l'ambitieux, a déclaré M. Bergantiños Diaz, 64 ans, au cinéaste Barry Avrich, dont le documentaire, vous a fait regarder, vient d'être diffusé à la télévision canadienne. Elle aimait les vêtements chics et les fêtes chics.

Mme Rosales, 63 ans, qui a plaidé coupable à neuf chefs d'accusation de complot, de fraude et d'autres crimes en 2013, a déclaré aux autorités que M. Bergantiños Diaz avait recouru à des menaces et à des abus pour la contraindre à poursuivre le stratagème.

Ils l'ont arrêté et inculpé de fraude électronique et de blanchiment d'argent ainsi que de complot pour frauder l'Internal Revenue Service et d'autres crimes en 2014, mais n'ont pas pu l'extrader d'Espagne.

Comme le film le montre, le scandale a secoué le monde de l'art, remis en question la capacité des experts à déterminer quelles œuvres sont authentiques et a conduit à la fermeture de Knoedler après 165 ans d'activité.

S'exprimant depuis l'Espagne, M. Bergantiños Diaz a déclaré qu'il avait fait une erreur en faisant confiance à Mme Rosales et qu'elle avait menti lorsqu'elle l'avait accusé de l'avoir maltraitée.

Je lui pardonne et elle est la mère de ma fille et je lui souhaite le meilleur, a-t-il confié au cinéaste.

M. Avrich, qui a déclaré qu'il prévoyait une sortie limitée en salles du documentaire à New York et en Grande-Bretagne à l'automne, a déclaré avoir interviewé M. Bergantiños Diaz à Lugo, la ville natale du marchand d'art dans le nord-ouest du pays. M. Bergantiños Diaz a déclaré au cinéaste qu'il avait rencontré Mme Rosales au Mexique et qu'ils avaient déménagé à New York où, impressionnés par les prix élevés que l'art pouvait atteindre, ils ont établi une galerie à Chelsea.

À un moment donné, il décrit avoir placé des collègues dans une salle de vente aux enchères pour aider à augmenter le prix d'une œuvre qu'il vendait.

Mais c'était Mme Rosales, a-t-il dit, qui avait l'ambition d'être un acteur important dans le monde de l'art.

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Crédit...John Marshall Mantel pour le New York Times

La commercialisation des fausses peintures à partir du milieu des années 1990 a non seulement conduit à des poursuites pénales, mais également à des poursuites judiciaires par plusieurs collectionneurs qui avaient acheté les œuvres bidons.

L'un des éléments les plus étonnants du projet était que le peintre, M. Qian , était capable de maîtriser les styles d'un large éventail de peintres célèbres au point que les experts reconnus et les collectionneurs avertis n'ont pas remarqué qu'il s'agissait de fraudes.

Les autorités fédérales ont déclaré que c'était M. Bergantiños Diaz qui avait recruté M. Qian pour produire les dizaines de peintures et de dessins présentés comme des œuvres nouvellement découvertes par des artistes majeurs. Ils ont déclaré dans des documents judiciaires qu'il avait traité les toiles pour leur donner un aspect ancien et qu'une partie du produit des ventes avait été virée sur des comptes bancaires en Espagne qu'il contrôlait.

Dans sa conversation avec les cinéastes, M. Bergantiños Diaz a décrit sa rencontre avec M. Qian à l'Art Students League, une école d'art à New York. Nous savions de l'école qu'il était très doué pour faire des copies d'artistes célèbres, a-t-il déclaré aux cinéastes.

M. Bergantiños Diaz a acheté certaines de ses œuvres. Bien qu'il ait insisté sur le fait que Mme Rosales avait le plus de contacts avec M. Qian, il a dit que parfois ils faisaient des suggestions ensemble sur ce qu'il devrait peindre.

Il a déclaré que le travail de Mme Rosales avec la Knoedler Gallery était indépendant de lui, qu'il n'avait jamais rencontré sa directrice, Ann Freedman, et qu'il n'était pas au courant que Mme Rosales vendait des œuvres de M. Qian comme de la vraie chose.

Je ne savais pas tout ce qu'elle vendait ou achetait car nous étions éloignés les uns des autres et j'ai mes propres réseaux, a-t-il déclaré, s'exprimant parfois par l'intermédiaire d'un traducteur.

M. Avrich, qui a réalisé des documentaires sur le pilier du divertissement Lew R. Wasserman et le producteur hollywoodien Harvey Weinstein, a retrouvé M. Qian à Shanghai, où M. Qian a insisté sur le fait qu'il ne savait pas que les peintures étaient vendues à d'autres personnes. Mme Freedman a déclaré qu'elle aussi avait été trompée par les peintures qu'elle vendait à Knoedler et qu'elle croyait qu'elles étaient réelles jusqu'à ce que Mme Rosales avoue.

J'étais convaincue, dit-elle dans le film.

Selon le documentaire, Mme Rosales travaillait pendant un certain temps comme serveuse à Brooklyn. Son avocat, Bryan C. Skarlatos, a refusé de commenter en son nom.

Cependant, a déclaré l'avocate, je pense qu'elle pourrait être disposée à parler dans les mois à venir et, si c'est le cas, ce qu'elle dira sera très différent de l'histoire de M. Diaz.

Quant à M. Bergantiños Diaz, M. Avrich a déclaré qu'il n'avait aucun doute que, comme les autorités fédérales l'ont accusé, le marchand d'art et son ancienne petite amie ont travaillé en étroite collaboration dans l'escroquerie.

Ils étaient les Bonnie and Clyde du monde de l'art, a déclaré M. Avrich.

Alain Delaquérière a contribué à la recherche.